¿Cómo funciona el radiador de un auto y cómo cuidarlo?

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Siempre que los motores de combustión interna están funcionando, generan calor, y una vez que el motor alcanza su temperatura óptima de funcionamiento, ese exceso de calor debe eliminarse para evitar la acumulación de altas temperaturas que dañan el motor. La tarea de entregar temperaturas más frías al motor recae en el radiador.

¿Qué es y qué hace un radiador de un auto?

La explicación más básica es que un radiador es un intercambiador de calor. Transfiere calor de un lugar a otro, en este caso del refrigerante al aire, y es una parte integral del sistema de enfriamiento presurizado de un vehículo.

La mayoría de los radiadores modernos están fabricados con aluminio para las aletas y el núcleo, y tanques de plástico en los laterales, mientras que los radiadores de los vehículos más antiguos eran predominantemente de acero debido a su disponibilidad, resistencia y durabilidad.

El diseño del radiador presenta aletas delgadas y planas conectadas en forma paralela a tubos planos, todos los cuales forman un conjunto grande, en forma de panal, cuadrado o rectangular que se encuentra detrás de la parrilla delantera del vehículo.

A medida que el refrigerante circula a través y alrededor del motor, el exceso de calor se transfiere del bloque del motor al refrigerante, elevando la temperatura de dicho líquido. Luego, el refrigerante se bombea hacia un lado o hacia la parte superior o inferior del radiador y comienza a fluir a través de los tubos del radiador. Mientras lo hace, un ventilador (o ventiladores) detrás del radiador extrae aire frío del exterior del vehículo sobre las aletas del radiador, lo que hace que el calor pase del refrigerante al aire.

El líquido refrigerante, con su temperatura ahora más baja, continúa su viaje a través del radiador, sale por el lado opuesto al que entró y regresa al motor donde el proceso comienza de nuevo.

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¿De qué están hechos los radiadores automotrices?

Los radiadores se pueden construir a partir de varios materiales diferentes. Cada una de estas construcciones tiene sus propias ventajas y desventajas. Los materiales más utilizados son el cobre o latón, el aluminio y el plástico.

Radiadores de cobre y latón

Los radiadores más antiguos estaban hechos principalmente de cobre y latón. Esto se debe a que el cobre es el segundo mejor metal para conducir el calor. ¿Por qué no utilizar el mejor conductor de calor? Porque eso sería de plata, y un radiador entero hecho de plata sería terriblemente caro, y nadie lo vería realmente. Sin embargo, sería difícil convertir el cobre en tanques, por lo que generalmente estaban hechos de latón (que, dicho sea de paso, es el quinto mejor conductor entre los metales). Los tanques de latón se unirían a los tubos de cobre mediante soldadura de plomo.

Los tanques de cobre eran eficientes en el enfriamiento pero bastante pesados . El cobre también se corroe (piense en cualquier centavo verde que haya encontrado). Sin embargo, esto se puede superar pintando el radiador. Los problemas menores con estos radiadores más nuevos podrían repararse mediante soldadura. Esto los hizo más fáciles de reparar en comparación con los más recientes.

Radiadores de aluminio

Muchos fabricantes de automóviles se han estado moviendo hacia los radiadores de aluminio en los últimos años, a pesar de que el aluminio no conduce el calor tan bien como el cobre.

¿Por qué harían radiadores con un material que es peor en la transferencia de calor?

Bueno, el aluminio es mucho más liviano que el cobre y el latón. Un radiador más liviano significa un automóvil o camión más rápido o más eficiente en combustible (según el uso). Además de esta ventaja, también es bastante bueno en la transferencia de calor. El aluminio es el cuarto metal más conductor, después de la plata, el cobre y el oro (que no se usa en los radiadores por la misma razón que la plata).

El radiador de aluminio representa un compromiso de peso reducido, pero también una transferencia de calor ligeramente reducida (pero aún muy efectiva). Esto está demostrando ser un compromiso que muchos fabricantes de automóviles están dispuestos a hacer.

Radiadores de plástico

Muchos fabricantes de automóviles usan plástico en sus radiadores, pero referirse a ellos como "radiadores de plástico" puede ser un poco confuso. Los tubos y las aletas todavía están hechos de metal, ya sea cobre o aluminio, pero los tanques están hechos de plástico .

El plástico es muy ligero, pero ofrece poca transferencia de calor. El material del núcleo, ya sea cobre o aluminio, ofrece las ventajas y desventajas inherentes a ese metal.

Un problema con el plástico es que no responde al calor tan bien como el metal. A medida que se expande y se contrae con la calefacción y el enfriamiento, puede desarrollar grietas, lo que eventualmente puede provocar fugas. El calor excesivo puede incluso hacer que los tanques se derritan y se deformen . Por otro lado, el metal puede corroerse, mientras que el plástico no.

¿Qué elementos puedes encontrar dentro del radiador?

Cuando todo funciona como debería, el refrigerante es lo único que hay dentro del radiador. También conocido comúnmente como anticongelante, hay dos razones principales por las que este líquido especialmente mezclado se usa en el sistema de enfriamiento de un vehículo en lugar de llenarse solo con agua.

  • En primer lugar, el agua se congela a temperaturas por debajo de los 32 grados , y si esto sucediera dentro de un motor o en los componentes del sistema de refrigeración, podría causar daños importantes.
  • En segundo lugar, usar solo agua en un sistema de enfriamiento conducirá a la corrosión dentro del radiador de metal mucho más rápido que si se usara anticongelante en su lugar. El anticongelante contiene sustancias químicas que ayudan a prevenir la corrosión del radiador, aumentan el punto de ebullición y reducen el punto de congelación del líquido a más de 30 grados bajo cero, en comparación con la temperatura de congelación del agua.

Sin embargo, el refrigerante debe reemplazarse periódicamente. Eso es porque sus propiedades químicas cambian con el tiempo, reduciendo sus propiedades protectoras.

Cuando esto sucede, el radiador de metal puede comenzar a corroerse , generando una acumulación de óxido y lodo que eventualmente puede dañar el radiador y el impulsor de la bomba de agua, bloquear o ralentizar el flujo de refrigerante y provocar el sobrecalentamiento del vehículo.

Partes de un radiador

Hay algunas partes principales que componen el radiador, y cada una juega un papel en el proceso de enfriamiento. Ellos son:

Núcleo: El núcleo es la parte más grande del radiador. Es un bloque de metal que cuenta con aletas de enfriamiento de metal que ayudan a ventilar el aire. El núcleo es donde el líquido caliente libera calor y se enfría antes de ser enviado nuevamente al proceso.

Tapa de presión: la tapa de presión funciona para ayudar a sellar el sistema de enfriamiento para que pueda permanecer presurizado. El refrigerante en el radiador está presurizado para evitar que hierva. También mantiene el sistema más eficiente.

Tanques de entrada y salida: Estos tanques son donde el refrigerante entra y sale del radiador y están ubicados en la cabeza del radiador. El líquido caliente fluye desde el motor a través del tanque de entrada y, una vez que se enfría, sale por el tanque de salida y regresa al motor.

Mangueras del radiador: El refrigerante se mueve a través del motor a través de las mangueras del radiador. Son importantes para conectar los tanques de entrada y salida al radiador y al motor.

Algunos problemas comunes que pueden afectar al radiador de un auto

El sistema de refrigeración puede experimentar varios tipos de problemas, que van desde una junta de culata rota que permite que el aceite del motor se mezcle con el refrigerante hasta una falla en la bomba de agua que provoca un sobrecalentamiento .

El radiador tampoco es inmune a los problemas. Aquí hay algunos problemas comunes que se encuentran en los radiadores:

  • Grietas en el radiador: los radiadores modernos suelen estar hechos de aluminio y plástico. Las ventajas de usar estos materiales incluyen un costo y un peso reducidos. Sin embargo, con el tiempo también pueden desarrollar grietas . Por lo general, una inspección visual rápida es todo lo que se necesita para confirmar que este es el problema porque verá refrigerante apelmazado y con costras de una filtración o un charco debajo del radiador debido a una fuga más grave. En cualquier caso, deberá reemplazar el radiador.
  • Agujeros en el radiador: Examine el radiador en busca de signos de fugas de refrigerante por agujeros causados ​​por piedras u otros objetos que impactan en la superficie del radiador. Esto puede ser un poco más desafiante, ya que a menudo habrá un condensador, un componente del sistema de aire acondicionado que se ve y funciona como un radiador, bloqueando la vista frontal. Una linterna y un espejo telescópico son herramientas útiles durante esta inspección. Si se encuentra un agujero, deberá reemplazar el radiador.
  • Acumulación de desechos externos: inspeccione el exterior del radiador periódicamente, en busca de una acumulación de insectos u otros desechos en la superficie del radiador que puedan bloquear el flujo de aire, lo que reduce el rendimiento del radiador y se sobrecalienta. Limpie con cuidado cualquier residuo, teniendo cuidado de no dañar las aletas de aluminio del radiador. Si no se encuentran otros daños, no es necesario reemplazar el radiador.
  • Lodo interno debido a la contaminación: si se encuentra lodo en el radiador cuando se retira la tapa, deberá enjuagar completamente el sistema. Pero primero, encuentre el problema que condujo a esta condición y arréglalo.

Los radiadores con fugas deben ser reemplazados. Para una solución temporal hasta que se pueda reemplazar, pruebe uno de los diversos productos diseñados para ayudar a detener o retardar las fugas del radiador .

Tu auto puede tener más de un radiador ¿Lo sabías?

Si observa detenidamente el radiador, es posible que observe una parte más pequeña y de aspecto similar montada cerca de la grande. En los vehículos equipados con uno, este es el enfriador de la transmisión . Su propósito es enfriar el fluido de la transmisión permitiendo que pase, arroje su calor al aire exterior y regrese a la transmisión para repetir el proceso.

Algunos vehículos integran el enfriamiento del líquido de la transmisión en el radiador del vehículo y, en otros autos, el líquido de la dirección asistida o los componentes del sistema de aire acondicionado pueden enfriarse a través de dispositivos separados.

Otra parte del vehículo en la mayoría de los vehículos que es esencialmente un tercer radiador es una que no es tan fácilmente visible o accesible como el radiador principal en la parte delantera del motor. Es el núcleo del calentador y tiene un papel igualmente importante: proporcionar el calor necesario para descongelar las ventanas y mantener calientes a los pasajeros.

El núcleo del calentador funciona a través de un motor soplador que fuerza el aire sobre el núcleo, empujando el aire ahora calentado hacia el compartimiento de pasajeros. Debido a que el núcleo del calentador comparte refrigerante con el radiador principal, un bajo nivel de refrigerante en el sistema de enfriamiento puede provocar que no haya suficiente para suministrar al núcleo del calentador y generar calor.

Por lo general, solo el radiador principal requiere mantenimiento preventivo en forma de control del nivel de refrigerante y cambio a intervalos regulares.

¿Más núcleos de radiador significan una mejor refrigeración?

Cada capa de tubos y aletas del radiador se conoce como fila o núcleo . Es posible que haya oído hablar de algunos radiadores con dos, tres o incluso cuatro núcleos. Es posible que también haya escuchado que más núcleos significan una mejor refrigeración .

¿Es verdad? En principio, sí, más núcleos significan más área de superficie para que escape el calor y, a su vez, una mejor refrigeración. Dicho esto, al igual que con la pregunta de qué material usar, esto se vuelve un poco más complicado cuando se mira en detalle. De hecho, el material de construcción puede jugar un papel en estos cálculos.

Como se mencionó anteriormente, más núcleos significan más área de superficie para que el calor se disipe hacia el aire más frío. Sin embargo, el aire que llega al cuarto núcleo, digamos, no es tan frío como el aire que pasa a través de los otros, y no puede absorber tanto calor. Eso es porque los núcleos están dispuestos en capas de adelante hacia atrás. Cuando el aire llega a esa cuarta fila, ya ha sido calentado por las tres anteriores.

Los radiadores de aluminio pueden tener un área de superficie aumentada sin aumentar demasiado su grosor. Eso es porque el aluminio es más fuerte que el cobre. Esta mayor resistencia permite que los tubos de aluminio se ensanchen sin engrosar sus paredes y que los tubos soporten más aletas por pulgada.

Con estas ventajas, un radiador de aluminio de dos filas a veces puede enfriar mejor que un radiador de cobre de cuatro filas. Por supuesto, cada fila adicional agrega más peso, por lo que esto duplica la ventaja de peso del aluminio sobre el cobre.

Recuerda cuidar tu radiador

Ahora que conoces más sobre este importante componente de tu auto, es necesario que lo cuides. Como mencionamos anteriormente, casi siempre, es únicamente el radiador principal requiere mantenimiento preventivo . Lo que debes hacer es llevar un control del nivel de refrigerante y realizar un cambio a intervalos regulares. También es importante que estés pendiente de revisar por si encuentras algunos de los problemas comunes que pueden afectar el radiador , para resolverlo lo más pronto posible y evitar daños mayores a tu auto.

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